Sir Peter Maxwell Davies

Piano Concerto

For piano and orchestra

audio sample: Piano Concerto
opus number: 188
completion date: 1997
duration: 33 minutes
movement titles: 1. Moderato-più mosso - andante- più mosso - andante - più mosso - andante
2. Adaio
3. Allegro
scoring: Solo piano, piccolo, 2 flutes, piccolo, 2 oboes, cor anglais, clarinet in A, clarinet in B flat, bass clarinet in B flat, 2 bassoons, contrabassoon, 4 horns in F, 3 trumpets in C, 3 trombones, timpani, *percussion (3 players), strings

*percussion (3 players): glockenspiel, crotales, marimba, side drum, tambourine, very large bass drum, 2 suspended cymbals (small and large), tenor drum, sleighbells, tam-tam, 3 temple blocks
world premiere: 7 November 1997, Royal Concert Hall, Nottingham
Kathryn Stott piano, Royal Philharmonic Orchestra, Sir Peter Maxwell Davies conductor
commissioner: Royal Philharmonic Orchestra
dedication: Kathryn Stott
publisher: Chester Music
category: Orchestral work
press quotes:

The work itself was like a Piano-Concerto about-piano-concertos, with echoes of pianistic styles ranging from Bach and Mozart (in the austere beauty of much of the central Adagio) to the spiky dynamism of Bartók and Prokofiev in the outer movements, culminating in a hair-raising coda which out-Rachmaninoffs the ending of the Rachmaninoff Second in its combination of vehement percussion explosions against cascading octave runs from the soloist. Despite the hints of other composers' styles in this substantial 35-minute work, the new Piano Concerto speaks with Max's unmistakable voice; the Scotch-snap rhythms which seem to permeate all his recent output, the piercing brass trills, comic trombone glissandi and ear-catching percussion writing all bear the hallmarks of their composer as his most characteristic.

Tempo Magazine
November 1997

programme note: Short Note by David Nice

Davies's long-delayed attempt at writing a piano concerto began with Mozart as the ideal model and evolved into a work of much greater complexity. The dazzling density of the piano writing is compelling enough in itself, but a careful hearing reveals intricate thematic links throughout a constantly developing structure. The first movement flanks four contrasting blocks of material - the hub from which the movement grew - with dance-like music which constantly changes metre, and which reappears transformed in the finale. The central Adagio begins simply only to grow in intensity, and not until the concerto's toccata-like coda do we hear playful echoes of Bartók and Prokofiev, acknowledged masters of the piano-concerto format.

Extended Note by David Nice ©

Many composers working in the concerto genre have rushed to oblige the two most written-for instruments, violin and piano. Not so Sir Peter Maxwell Davies. His Concerto for Violin - admittedly rising to meet a grand occasion and a great soloist, Isaac Stern - appeared only after thirty years of creative activity, in 1985. Between then and the Concerto for Piano, the score of which bears the date 'September 24th 1997', his Strathclyde Concertos for the Scottish Chamber Orchestra's front-desk players have enriched the repertoires of instrumentalists in need (not least double-basists and piccolo-players).

So why no piano concerto until now? The composer admits that he 'hadn't even thought of writing a piano concerto until very recently: I wasn't ready to do it and I hadn't thought through all the problems.' Nevertheless the criteria faced - and triumphantly met - in all its predecessors remain the same. Stern has said of the Concerto for Violin that it 'challengers the total technique and sensibilities of both player and orchestra', echoing in practice what Max now says about the principles of his concertos: 'my main objective has been to write something that comes out of the nature of the instrument in question and doesn't go against that, as far as I can manage and as far as my own thoughts about the work allow. Probably the piano is the hardest of all the concerto instruments to write for. I wanted to have something which would work on its own terms, but which was obviously going to be fun to practise seriously over months, and which wouldn't get on the pianist's nerves by being unsympathetic in any kind of way.'

The work is very much 'for Kathy', tonight's soloist, whom Maxwell Davies has heard in a wide repertoire; though two works in which her interpretation has especially caught his imagination, John Ireland's genial Piano Concerto and a Mozart concerto in which he has conducted her at the Orkney Festival, would seem to have had little bearing on the finished work. There was initially some talk of the piece evolving from a concerto on the Mozart model, using Strathclyde chamber forces, to a virtuoso piece following the scale of Tchaikovsky's First Piano Concerto. If anything, certain moods are closer to the concerto worlds of two other composers he cites, Bartók and Prokofiev - especially Prokofiev's chameleonic changes between sharp-etched activity and brooding atmosphere, though the parallels (until the very end of the finale, at least), must remain generalised. Ultimately, it is Stott rather than Mozart or Prokofiev who offers the key: as Max says, 'I listened to her playing very carefully and much of the piano writing is related exactly to how she plays.'

In practice, at a first hearing at least, the dazzling density of much of the piano writing must provide the thread for the listener's involvement. Each movement has its own form, though as in many of the composer's works, the music is in a constant state of development, right from the tense 'Scots-snap' rhythms and trills of the trumpets against the scalic rushings on the clarinets which cue so much of the piano's activity. There are clear outlines of an introduction, in which strings play a part only towards the end, a vivacious dance - constantly shifting metre and flashing surprise inflections of jazz and the exotic - and a more reflective passage, hauntingly scored, which leads to a rich Andante for orchestra only. The pianist is bracing herself for the maze to come, and it is this, with its dramatic transformation of material in four contrasting 'blocks', which the composer defines as the hub from which he built the whole of the first movement (the first of the 'blocks' is easy to hear: constant piano activity alongside side drum, glockenspiel and high trills on violins). Familiar outlines reappear later in the movement, but always through a kaleidoscopic range of new colours, in which a familiar array of Maxwell Davies percussion increasingly, though often subtly, plays a part,

Beginning with piano and only the softest of underpinning from bass clarinet, the Adagio proposes a cantabile melody and even a key, C sharp minor, and then forces the melodic line through increasingly dense and dramatic textures, with correspondingly more demanding writing for the pianist: a simple Mozart model evolves into something altogether more epic. The finale, which follows a reminder of the opening flourishes without a break, is again inititated by the soloist in a more determined attempt at the dance-like portions of the first movement: this time, pauses for thought are much shorter. Again the time-signature is constantly changing, fleeingly evoking Bartók rather than Prokofiev; though after an appropriately spectacular cadenza, summing up and transforming material in characteristic style as the pianist moves from delicate filigree to dramatic allegro con fantasia the final toccata-like runs in octaves bring us closer to both composers than anything else in the work - a well-deserved, good-humoured homage at the end of an utterly individual work.

This is a copyright note, and may not be reprinted or reproduced in any way without prior permission from the author.

Note détaillée en français par David Nice ©

De nombreux compositeurs de concertos se sont empresses de courtiser les deux instruments qui jouissent du repertoire le plus important: le violon et le piano. Ce n'est pas le cas de Sir Peter Maxwell Davies. Son Concerto pour violon - destin6, il est vrai, à un célèbre soliste, Isaac Stern, pour une occasion grandiose ne fut composé qu'après trente ans d'activité créatrice, en 1985. Entre cette oeuvre et le Concerto pour piano, dont la partition porte la date '24 septembre 1997', sa série de Concertos de Strathclyde, conçue pour enrichir le répertoire de solistes des premiers pupitres du Scottish Chamber Orchestra - y compris la contrebasse - fur immédiatement complétée par le sujet le plus inattendu pour un concerto: la flûte piccolo.

Stern a dit du Concerto pour violon qu'il 'lance un défi à toute la technique et à la sensibility du soliste et de l'orchestre à la fois', et il en est de même du Piano Concerto. L'oeuvre est véritablement 'pour Kathy', que le compositeur avait entendu jouer un vaste répertoire, bien que les deux oeuvres dans lesquelles son interprétation avait particulièrement captivé son imagination, le chaleureux Concerto pour piano de John Ireland et un concerto de Mozart qu'il avait dirigé au Festival des Orcades, sembleraient avoir peu de rapports avec l'oeuvre achevée.

Un projet initial d'une formule mozartienne, utilisant les effectifs de chambre de Strathclyde, fit place à un morecau de virtuosité à I'échelle du Premier Concerto pour piano de Tchaikovsky: finalement certains passages sent plus proches de l'univers concertant de deux autres commpositeurs qu'il cite, Bartók et Prokofiev - en particulier les changements de caméléon de Prokofiev entre une activité aigué et une atmosphere rnenaçante. En fin de compte, c'est Stott plutôt que Mozart ou Prokofiev qui nous donne la clef, comme Max l'explique: 'le l'ai écouté jouer avec une grande attention et une grande partie de l'écriture du piano est exactement apparentée à la facon dent elle joue.'

En pratique, du rnoins à une première audition, la densité éblouissante de I'écriture pianistique doit offrir un fil directeur à la participation de l'auditeur. Chaque mouvement a sa forme, mais, comme dans beaucoup d'oeuvres du compositeur, la rnusique est en état d'évolution constante, dès les 'rythmes lombards' tendus, les glissandi et les gammes précipitées d'une introduction clairernent dé1imitée. Une danse vive, changeant constamment de mesure et passant des cordes aux bois, tandis que le piano maintient l'ordre de façon scintillante, cède finalement la place à un somptueux Andante. On l'entend d'abord à l'orchestre, puis le piano la répéte, et elle erncadre l'activité centrale de ce premier mouvement: la transformation dramatique du matériau sonore en quatre 'blocs' contrastants que le compositeur définit comme le pivot à partir duquel il a construit tout le premier mouvement. La collection habituelle d'instruments de percussion de Maxwell Davies joue un rôle de plus en plus important, a la fois dans tout le parcours de ces quatre éléments et dans une réintroduction du rnatériau de la danse, orchestré de façon fantastique.

Commençant par le piano soutenu uniquement et très doucement par la clarinette basse, l'Adagio propose une mélodie cantabile et même une tonalité, ut dièse mineur, et s'épaissit pour arriver à un dénouement épique. Puis l'infatigable pianiste entame le finale sans interruption, se lançant dans des variations des danses du premier mouvement, en changeant constamment de mesure, cette fois encore, mais avec moins de pauses de réflexion. Les cordes articulent un autre apogée passionné, conduisant à une importante cadence dans laquelle le pianiste évolue d'une broderie délicate à une fantaisie dramatique. Enfin, les derniers octaves en style de toccata nuus rapprochent de Bartók et de Prokoficv plus que tout autre passage de l'oeuvre: un hommage final de bonne humeur et bien mérité.

Deutsche Anmerkungen von Stephan Bauernfeind ©

Peter Maxwell Davies' "Concerto for Piano and Orchestra" ist derzeit sein neuestes großes Werk, die Partitur trägt das Datum 24. September 1997, uraufgeführt wurde es am 7. November in Nottingham von der Pianistin Kathryn Stott und dem Royal Philharmonic Orchestra unter Maxwell Davies.

Die Solokonzerte bilden im Schaffen von Maxwell Davies eine große Gruppe. In den zehn "Strathclyde Concertos" schrieb er für die wichtigsten Instrumente des Orchesters, daneben gibt es alleinstehende Konzerte für Violine (uraufgeführt von Isaac Stern), Trompete und auch für Piccoloflöte. Weitere Werke mit Soloinstrument, die keine expliziten Konzerte sind, finden sich auch, bei uns ist beispielsweise "A Spell for Green Corn" zu hören. Daß Maxwell Davies bis jetzt kein Konzert für Klavier schrieb - sein eigenes Instrument -, begründet er selbst. Er "hat bis vor kurzem nicht einmal daran gedacht, ein Klavierkonzert zu schreiben: Ich war noch nicht bereit dazu und habe die Probleme noch nicht durchdacht." Die Ansprüche an ein Solokonzert formuliert er so: "Mein Hauptziel ist es, etwas zu schreiben, das aus dem Instrument kommt und nicht gegen dieses ist, so weit ich das bewerkstelligen kann und meine Gedanken über das Werk dies erlauben. Möglicherweise ist das Klavier dasjenige aller Konzertinstrumente, für das zu schreiben am schwierigsten ist. Ich wollte etwas haben, das auf den Bedingungen des Klaviers beruht, aber das auch genügend Anreiz bieten würde, monatelang ernsthaft zu üben, und das den Pianisten nicht auf die Nerven gehen würde, indem es in irgendeiner Art unsympathisch ist."

Das Werk ist Kathryn Stott gewidmet, und sicherlich hatte Davies ihre besonderen Fähigkeiten im Sinn, als er daran schrieb. Dies sei schon hier gesagt: der Klavierpart ist durchwegs sehr, sehr anspruchsvoll. Das Konzert folgt in seiner Anlage dem tradierten Modell mit drei Sätzen, schnell - langsam - schnell. Der erste Satz wechselt mehrmals im Tempo, wobei das eröffnende Moderato die Funktion einer Einleitung hat: zu scharf punktierten Signalen der Trompeten erklingen aufwärtsrauschende Skalen der Klarinetten, die vom Klavier aufgenommen werden. Die drei längeren Più mosso-Teile werden jeweils von einem kurzen Andante abgelöst bzw. beendet. Im ersten Teil gibt es ständige Taktwechsel, ungerade Metren erinnern an Bartok in den bulgarischen Tänzen. Das Klavier steht mit brillanten Figurationen klar im Vordergrund, doch bleibt auch für Horn- und Piccolosolos Raum. Das erste Andante des Orchesters, in interessanten Farben, gibt der Pianistin einen Moment zum Durchatmen. Das zweiten Più mosso greift auf Material der Einleitung zurück, verstärkt durch Schlagwerk. Die beginnende Steigerung wird von einer kurzen statischen Klangfläche unterbrochen, danach wieder aufgenommen, aber letztlich vom zweiten Andante abgelöst. Das dritte Più mosso verwendet Material der beiden vorherigen Più mosso-Teile, es zieht also gleichsam Bilanz über diesen Satz, der mit einem weiteren kurzen Andante endet.

Das Adagio wird vom Klavier mit sparsamster Begleitung der Baßklarinette begonnen. Der Anfang steht in cis-Moll und bildet durch diese deutliche tonale Stellung ebenso wie durch klare, klassische Periodenbildung (16 Takte plus 8 Takte) eine Reminiszenz an ältere Vorbilder. Im weiteren Verlauf verbreitert sich der Satz zu freier epischer Eloquenz.

Das Klavier leitet auch das Finale alleine ein. Wie im ersten Satz gibt es auch hier eine Folge von kurzen Abschnitten, die jedoch weniger kontrastreich sind, auch die ständig wechselnden Metren finden sich wieder. Das Orchester baut in einer großen Steigerung die Spannung für die Klavierkadenz auf, die von filigranen Läufen mit Trillern über ein dramatisches Allegro con fantasia in ein Adagio mündet. Weich setzt das Orchester mit Schlagwerk ein, daß schon bald den Impuls für die Schlußstretta gibt. Das Klavier triumphiert zum Abschluß in wuchtigen Oktaven.

Maxwell Davies schreibt natürlich vorwiegend ohne Tonarten, doch bietet er dem Hörer genügend tonale Anhaltspunkte. Ein weiteres Spezifikum seines Klavierkonzertes sind große Melodien in Oktavverdoppelung, sowohl im Klavierpart als auch in den Streichern, - ein wichtiger Bestandteil traditioneller Konzerte -, die mit dazu beitragen werden, daß dieses Werk seinen Weg in die Zukunft finden wird.
recording: Royal Philharmonic Orchestra, Kathryn Stott piano, Sir Peter Maxwell Davies conductor
Collins Classics 15202
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