Sir Peter Maxwell Davies

The Lighthouse

Chamber opera in one act with prologue

audio sample: The Lighthouse
opus number: 86
completion date: 1979
duration: 72 minutes
movement titles: 1. Prologue: The Court of Enquiry
2. Main Act: The Cry of the Beast
scoring: Cast

Sandy, Officer I tenor
Blazes, Officer II baritone
Arthur, Officer III, Voice of the Cards bass


Flute (+ piccolo and alto flute), clarinet in A (+ bass clarinet), horn, trumpet in C, trombone, *percussion (1 player), piano (+ celesta, slightly out-of-tune upright piano, flexatone and referee's whistle), guitar (+ banjo and bass drum), violin (+ tam-tam), viola (+ flexatone), cello, double bass

*percussion (1 player): marimba, 4 timpani, glockenspiel, bass drum, maracas (pair), roto-tom, suspended cymbal (small), bones, tambourine, tom-toms (D and F above middle C), side drum with snares, crotales (2 octaves)
world premiere: 2 September 1980, Murray House Gymnasium, Edinburgh (at the Edinburgh International Festival)
The Fires of London, Richard Dufallo conductor, David William director, Neil Mackie tenor, Michael Rippon baritone, David Wilson-Johnson bass
commissioner: Edinburgh International Festival
publisher: Chester Music
category: Dramatic work
text: Peter Maxwell Davies
programme note: Short Note by Paul Griffiths

This is a mystery story in the form of a chamber opera. The prologue is set as a court of enquiry into the unexplained disappearance of the three keepers from a lighthouse. Questions are posed by a solo horn, which may sound from among the audience, and three officers give answer. Gradually, they move from straight testimony into fantastical imaginings of evil during a 'flashback' to the lighthouse; but then we snap back to the courtroom.

In the main act the three singers become the vanished keepers. They have been together for months, long enough to be fully aware of each other's weaknesses; petty bickerings suggest a relationship which is stable, but liable to become highly unstable at any moment. They sing songs to reduce the tension, Blazes beginning with a rough ballad of street violence, accompanied by violin and banjo. Sandy's song, with cello and out-of-tune upright piano, is a thinly disguised description of sexual bliss, and Arthur's with brass and clarinet, is a tub-thumping hymn. But the songs serve only to resurrect in their minds ghosts from the past, and as the fog descends each of the keepers becomes convinced that he is being claimed by the Beast. They prepare to meet its dazzling eyes, which become the lights of the relief vessel, and the three men reappear as officers, met at the lighthouse only by an infestation of rats. They leave, and at the end the last hours of Blazes, Sandy and Arthur begin to play over again.

Deutsche Anmerkungen (kurz)

Dies is ein "Thriller" in der Form einer Kammeroper. Der Prolog führt einUntersuchungsgericht vor, das das rätsehalfte Verschwinden dreier Leuchtturmwärter aufklären soll. DieFragen werden von einem - vomöglich inmitten des Publikums plazierten - Solohorn gestellt, drei Schiffsoffiziere stehen Rede und Antwort. Ihr Bericht geht allmählich von nüchterner Zeugenaussage in fantastische Vorstellungen vom Unglück über, während der Schauplatz zum Leuchtturm hinüberweschselt, doch dann sprunghaft wieder in den Greichtssaal zurückversetzt wird.

In Hauptakt, die drei Sänger agieren also die verschwundenen Wärter. Sie haben seit Monaten zusammen gelebt, lange genug, um ihre Schwächen kennenzulernen. Kleinliche Streitereien suggerieren eine stabile Beziehung, die freilich jederzeit in eine instabile umschlagen kann. Um die Spannungen zu mildern, singen sie drie Lieder: Blazes beginnt mit einer Ballade vom Verbrechen auf der Straße, die von Violine und Banjo begleitet wird; Sandys lied, zum cello mit verstimmten Klavier vorgetragen, ist eine nur notdürftig verhüllte Beschreibung sexueller Freuden; und Arthur stimmt, im Verein mit Blechbläsern und Klarinette, eine bigott eifernde Hymne an. Doch die Lieder dienen nur dazu, Geister der Vergangenheit in den dreien wachzurufen, und als nun Nebel sich senkt, ist jeder von ihnen überzeugt, daß der Gesit der Bestie nach ihm ruft. Mit Schaudern starren sie auf ihre blendenden Augen, die sich in die Lichter der Versorgungsschiffes verwandeln, und die drie Männer erscheinen nun als Schiffsoffiziere. Sie finden auf dem Leuchtturm nichts Anderes als eine Rattenplage vor und verlassen den Schauplatz, worauf am Schluß die letzten Stunden von Blazes, Sandy und Arthur wieder aufgeblendet erscheinen.

Introductions to the Score by Craig Mair and the Composer

Craig Mair

On December 26th 1900 the Hesperus arrived as usual on the lee-side of the main island to find no one waiting on the jetty. Mystified, the skipper sent a man ashore to find out why, and he soon returned with the news that the lighthouse was completely deserted - all three beds and the front door seem to have been left as if just for a moment. The lamp, though out, was working perfectly, the reflectors were polished brightly, and the oil reservoir was full to the top. In one room they found a slate where Ducat, the head keeper, had made his last log entry, dated December 15th, and timed 9 a.m. But the men had disappeared into thin air.

Someone suggested that they had been swept away in a great storm, but though the landing stages showed signs of having suffered a recent battering, it would have been almost impossible for the waves to have reached the lightroom, 40 feet high and situated inland from the shore. In any case, the light beam had been seen clearly by passing ships on the night of Deember 14th, and Ducat's log also verified that a previous raging storm had by then abated, so the theory is weak. One keeper may have gone out, perhaps to secure something at the landing jetty, perhaps as night fell, and perhaps was washed away. Wondering why he had not returned, his mates may have gone looking for him and shared a similar fate, but no one knows. All that is known is that on the night of December 15th the skipper of the 'Archer', approaching from the Atlantic, was to find no light on what was a clear night, and to this day the reason why that light was out remains one of the sea's unresolved riddles.

The Composer

With this account I have taken considerable liberties, and changed the name of the lighthouse to Fladda, this being a not unusual name in the Western Isles of Scotland - to avoid offence or distress to any relatives of those concerned in the original incident.

The whole action is performed by three men (tenor, baritone, bass) who take the parts of the officers of the Lighthouse Commission boat, and of the keepers.

The setting - for the Prologue - is suggestive of a courtroom and, where the action moves into the incidents described, on board the ship, and to the steps up to the lighthouse door, and for the main scene, inside the lightouse (with different levels) - should be simple and stark. In both Prologue and the main act, a lighthouse light shines out. The lighting is a main feature - for example, the 'triangle of lights' seen from the ship in the 'sudden calm' of the Prologue is developed in the main act to become the eyes of the Beast, and, at the climax, the lights of the ship moored by the lighthouse. All beams of light from the lighthouse itself must be a big feature, carefully timed and distinguished as directed.

In the Prologue, the horn represents the voice posing the question in the court, and may be placed in the audience, if the environment is right for this.

There may be an interval between the Prologue and the main act if desired.

Ghosts at Seaby Paul Griffiths © 2001

The Lighthouse introduces to opera two genres from popular fiction: the detective mystery and the ghost story. It thereby falls in with Peter Maxwell Davies's efforts around the same time to integrate himself into a broader musical community - a community more familiar with symphony concerts than with the work of contemporary ensembles - and to create music that would be understood, in particular, by people as far removed from international cultural centres as Orkney, where he had gone to live in 1971.

Composed in 1979, the score came between his First Symphony (1973-6) and his Second (1980), in a busy period when he was also producing works for the annual festival he had established in Orkney, including two children's operas and The Martyrdom of Saint Magnus (1976) - like The Lighthouse, a chamber opera designed for an expanded version of his regular performing group, The Fires of London: flute and clarinet, brass trio, piano, percussion, guitar and solo strings. The commission for The Lighthouse came not from Orkney but from the Edinburgh Festival, which presented the first performance in 1980. The subject, though, had an Orcadian air.

The mystery was a real one. In 1900, on Boxing Day, a lighthouse supply ship out of the Orkney port of Stromness pulled in at the Lighthouse on the Flannan Isles in the Outer Hebrides to find the place deserted, all three keepers gone, but with no sign of accident or disturbance. Davies transfers the story to 'Fladda' and imagines an enquiry, at which the officers of the supply ship testify, leading into a dramatic reconstruction, where the same singers take on the roles of the three lost keepers.

Like any good detective mystery, the piece reveals a solution: the keepers were sent crazy by fantasies and antagonisms that boiled up inside the confines of the lighthouse. And as in any good ghost story, there remains an enigma: the supernatural intervention is left largely in the realm of the imagination - of the characters' imaginations, out of which it proceeds, and of the audience's.

By putting the two genres together, by creating something containing both answer and puzzle, Davies produced a work that wholly belongs to his personal world, especially in that doubt surrounds who these characters are and whether they are telling the truth. Our only access to events at the Fladda lighthouse is through the ship's officers who report to the enquiry. They seem straightforward enough as they respond to the questions posed by the horn. But we may suspect they are not revealing all that they know, and this suspicion seems to be given confirmation by the main act, since now the same people, whose voices we know from the enquiry scene, play out the keepers' last evening. Is this story of guilt, obsession and demonic vision one the officers invented to explain to themselves the riddle of the empty lighthouse? If so, does it conform more to their own personalities and relationships than to those of the vanished keepers? After all, the officers, like the keepers, were an isolated threesome, beset by the sea and the weather, having only each other's company for long weeks. And if the officers' story is fabrication or fantasy, what really happened? Was there evidence on Fladda of something still more terrible - murder, suicide - that the officers prefer to keep to themselves?

Suggesting these questions, and more, The Lighthouse is a detective mystery with no positive conclusion and a ghost story in which the division between real and spectral breaks down.

That breakdown happens largely because the spectres, whatever they might be, come out of the characters' - victims' - memories: they are eruptions of the hidden past into the present. The officers, making their statements to the enquiry, present themselves as having clear and open memories of an entirely objective past. But when they return as the keepers, they are in thrall to individual histories of whose present consequences they are by no means thoroughly conscious. Blazes spills out his violent past, but says very little about the lacks and frustrations that shaped it. Sandy romanticises his erotic adventures. Arthur fails to acknowledge how loaded his religion is with hatred, including self-hatred.

These memories come most precisely and vividly as music - as songs the three characters sing. They are very different songs, coming from different musical worlds, and their differences are intensified by the supporting instruments they commandeer: violin and banjo for Blazes' street ballad, cello and out-of-tune piano for Sandy's love song, a little band of brass and clarinet for Arthur's hymn. But in other respects these numbers are very similar. Each character holds his song as a lifeline into his past and as an authentic expression of his personality. Also, alas, each character is mistaken in doing so. They songs say more than the characters know.

This adds a further twist to the musical plot. If a song can be such a slippery thing, having radically different and even opposed meanings for different people, what about an opera? Behind the detective mystery and the ghost story, what else is going on here?

© Paul Griffiths

This is a copyright note, and may not be reprinted or reproduced in any way without prior permission from the author.
composer’s note: The original inspiration for this work came from reading Craig Mair's book on the Stevenson family of Edinburgh. This family, apart from producing the famous author Robert Louis, produced several generations of lighthouse and harbour engineers. In December 1900 the lighthouse supply ship Hesperus, based in Stromness, Orkney, went on its routine tour of duty to the FIannan Isles in the Outer Hebrides. The lighthouse was empty - all three beds and the table looked as if they had been left in a hurry and the lamp, though out, was in perfect working order, but the men had disappeared into thin air.

There have been many speculations as to how and why the three keepers disappeared. This opera does not offer a solution to the mystery, but indicates what might be possible under the tense circumstances of three men being marooned in a storm-bound lighthouse long after the time they expected to be relieved.

The work consists of a prologue and one act. The Prologue presents the Court of Inquiry in Edinburgh into the disappearance of the keepers. The three protagonists play the parts of the three officers of the lighthouse ship, the action moving between the courtroom, the ship, and the lighthouse itself, and the inquiry is conducted by the horn of the orchestra, to whose wordless questions the protagonists answer, making the questions retrospectively clear. The Court reaches an open verdict. At the end of the Prologue the three officers together tell us that the lighthouse is now automatic and the building is abandoned and sealed up, while the lighthouse itself flashes its automatic signal to a rhythm which is reflected in the orchestra.

The main act bears the subtitle The Cry of the Beast. The scene is set inside the lighthouse with the three keepers at table in a state of edginess with each other. Arthur is a bible-thumping religious zealot, constantly at loggerheads with Blazes who has no truck with his hypocrisy; the third keeper, Sandy, tries peace-making moves to keep them apart. When Arthur leaves the table and goes aloft to light the lantern, Sandy and Blazes have a game of crib. They quarrel over this, and when Arthur returns, the atmosphere becomes extremely tense. Sandy suggests that Blazes should sing a cheerful song to help break this tension. This Blazes does, followed by Sandy and Arthur. Each song, though light and superficial on the surface, might be taken as an indication of the inner character and history of the singers. Blazes sings a jolly song about an adolescent's career of crime in city slums leading to murder and the death of his parents. Sandy sings a love song, which when taken up and accompanied by the other two keepers, takes on a new meaning suggesting that his love-life might not have been as innocent as would at first appear. Arthur sings a holy-roller rabble-rousing ditty about God's revenge on the Children of Israel for worshipping the Golden Calf - a projection into God's will and bible history of his own boundless and unexpressed aggression.

Subsequently the atmosphere turns chill - fog swirls about the lighthouse and Arthur starts the foghorn with the words 'the cry of the Beast across the sleeping world - one night that cry will be answered from the deep'.

From the mists, ghosts from the past of the three keepers emerge to take their revenge - they might be directly from the songs each keeper sang if these are taken as personal revelations. These ghosts, which we do not see but which the keepers persuade each other are visible, drive them into a state of such guilty desperation that they become crazed. The ghosts call upon Blazes and Sandy to go out with them into the night.

When Arthur comes down from the lightroom, he is convinced that the Beast has called across the sea - the Golden Calf has come to claim his servants. The eyes of the Beast are seen to approach, eventually becoming an all-blinding dazzle. Calling upon God's help, bellowing a hymn, the three keepers move out to defend themselves against this spirit, which they now see as the Antichrist.

At the climax of the storm and the brightest point of the light from the eyes of the Beast, the keepers are replaced by the three officers from the lighthouse ship - played by the same three singers, and the light of the approaching Beast is seen to perhaps have been the light of the lighthouse ship.

From the remarks of the ship's officers, the exact nature of the lighthouse keepers' disappearance is open to interpretation, as is, indeed, whether the officers themselves are trying to persuade themselves that some truth they fear is not so, or perhaps that they are trying to cover something up.

When the relief keepers enter the lighthouse, although they are not seen very clearly, it is more than possible that they are the same three we saw at the opening of the scene, but, as the lighthouse is seen to flash its 'automatic' signal, there is a further possibility that we have been watching a play of ghosts in a lighthouse abandoned and boarded up for eighty years.

The structure is based on the Tower of the Tarot, whose number symbolism is present in the structure of all the music, and which erupts into the surface of the opera in the form of the words sung by Arthur during the card game representing the Voice of the Cards, which on this level transforms the game of crib into a play of fate with Tarot cards, summoning up all the power of their baleful influence.

The work makes extraordinary demands on the singing and acting capacities of the three protagonists, and demands extreme virtuosity from a small band.

Notes de compsiteur (français)

Cette oeuvre s'inspire d'un fait divers rapporté par Craig Mair dans son livre consacré aux Stevenson, famille de gardiens de phare, vivant à Edimbourg. Il relate la disparition, en 1900, dans des circonstances mystérieuses, de trois gardiens du phare des îles Flannan.


L'inspiration de cette oeuvre me vint à la lecture du livre de Craig Mair consacré à la famille Stevenson d'Edimbourg. Cette famille compte parmi ses membres, outre le célèbre écrivain Robert Louis Stevenson, plusieursgénérations de gardiens de phare et de dockers. En décembre 1900, le navire ravitailleur "Hesperus", basé à Stromness, dans les Orcades, fit sa tournée de routine au phare des îles Flannan, dans l'archipel des Hébrides. Le phare était inoccupé. Les trois lits et la table semblaient avoir été abandonnés à la hâte, et la lampe, quoique éteinte, était en parfait état de marche. Les hommes s'étaient volatilisés dans les airs.

Il y a eu de nombreuses spéculations sur le comment et le pourquoi de la disparition des trois gardiens. Mon opéra ne propose pas de solution à ce mystère, mais montre ce qui peut arriver lorsque trois hommes se trouvent bloqués dans un phare en pleine tempête, longtemps après le moment où ils espéraient être relevés, et que la situation devient tendue.

PROLOGUE: La Commission d'enquête

Le Phare comprend un prologue et un acte. La Prologue présente la Commission d'enquête d'Edimbourg examinant la disparition des trois gardiens. Les trois protagonistes jouent le rôle des trois officiers du bateau, l'action se passant, tour à tour, dans la salle du tribunal, le navire et le phare. L'enquête est menée par le cor de l'orchestre (qui, dans certaines interprétations, se trouve dans le public), dont les questions sans paroles trouvent réponse auprès des protagonistes clarifiant celles ci de manière rétrospective. Peu à peu, ils passent du témoignage direct à des chimères fantastiques et diaboliques, lors d'un "retour en arrière" au phare, quand, subitement, nous revenons au tribunal. La Commission ne parvient pas à rendre un verdict concluant. A la fin du Prologue, les trois officiers nous apprennent que le phare est désormais automatisé. Après avoir été muré, le bâtiment a été abandonné. Le phare clignote selon un rythme qui trouve son reflet dans l'orchestre.

L'ACTE: Le Cri de la bête

L'acte unique est sous titré Le Cri de la bête. Les trois chanteurs du Prologue deviennent les trois gardiens disparus. L'action se passe à l'intérieur du phare. Les trois gardiens sont assis autour d'une table dans un grand état d'énervement les uns envers les autres. Arthur est un prêcheur agressif et fanatique, cherchant constamment querelle à Blaze qui refuse de rentrer dans son jeu hypocrite. Le troisième gardien, Sandy, tente de rétablir le calme en les séparant. Quand Arthur quitte la table pour monter allumer la lanterne, Sandy et Blaze se mettent à jouer aux cartes. Ils finissent par se disputer, et quand Arthur redescend, l'ambiance devient extrêmement tendue. Sandy suggère alors que Blaze pourrait peut être chanter un air joyeux pour détendre l'atmosphère. Blaze se soumet et se met à chanter, suivi par Sandy et Arthur.

Chacune des chansons, bien que légère et superficielle en apparence, donne des indications quant au caractère profond et au passé des personnages. Blaze chante une ballade grossière, accompagnée par un violon et un banjo:elle raconte les forfaits d'un adolescent dans les bas quartiers d'une ville, allant jusqu'au meurtre et à la mort de ses parents. Sandy chante une romance, accompagnée par un violoncelle et un piano désaccordé, qui, quand elle est reprise par les deux autres gardiens, prend une nouvelle signification: elle suggère que sa vie amoureuse n'a pas été aussi innocente qu'il pourrait sembler. Arthur entonne un hymne fanatique incitant au désordre, accompagné des cuivres et d'une clarinette, racontant la vengeance que Dieu exerça sur les Enfants d'Israël pour avoir adoré le Veau d'or il projette ainsi son propre tempérament agressif réprimé dans la volonté de Dieu et l'histoire biblique.

Le temps se refroidit. Le brouillard tourbillonne autour du phare, et Arthur met en marche la sirène anti brouillard, en éclarant: "Le cri de la bête résonne sur le monde endormi. Une nuit, ce cri recevra une réponse des profondeurs."

Des fantômes issus du passé des trois gardiens émergent des brumes pour prendre leur revanche ces fantômes pourraient provenir directement des chansons interprétées par chacun des gardiens, si celles ci étaient de véritables révélations personnelles. Ces fantômes ne sont pas visibles, mais Sandy et Blaze se persuadent qu'ils le sont, ce qui les amène à un tel état de désespoir coupable qu'ils en deviennent fous. Les fantômes interpellent Blaze et Sandy, leur demandant de sortir et de les suivre dans la nuit.

Quand Arthur revient, il est convaincu que la Bête a lancé son cri à travers la mer le Veau d'or est arrivé pour réclamer ses serviteurs. On voit s'approcher les yeux de la Bête qui finissent par devenir une lumière éblouissante et aveuglante. Implorant l'aide de Dieu et entonnant un hymne à pleins poumons, les trois gardiens sortent pour se défendre contre cet esprit, qu'ils prennent maintenant pour l'Antéchrist.

Au plus fort de la tempête et au moment où les yeux de la Bête sont le plus lumineux, les gardiens sont remplacés par les trois officiers du navire (rôles tenus par les trois mêmes chanteurs), et il peut sembler que les yeux de la Bête s'approchant soient en réalité les lumières du navire.

D'après les remarques faites par les officiers, la raison exacte de la disparition des gardiens reste sujette à interprétation. Les officiers essayent ils eux-mêmes de nier une vérité qui les effraye, où tentent ils decacher quelque chose d'autre?

Quand les gardiens suppléants pénètrent dans le phare, et bien qu'on ne les voie pas distinctement, il est plus que probable que ce soient les mêmes que nous avons vus au début de l'acte. Dans la mesure où le phare fonctionneautomatiquement, une autre possibilité serait que nous avons assisté à des jeux de fantômes dans un phare muré et abandonné depuis quatre vingts ans.


La structure de l'oeuvre repose sur la Tour du Tarot, dont le symbolisme numérique est présent tout au long de la musique. Il apparaît à la surface de l'opéra sous la forme des paroles chantées par Arthur lors de la partie de cartes, représentant ainsi la Voix des Cartes. A ce niveau, la partie se transforme en un jeu fatidique utilisant les cartes du Tarot et rassemblant tout le pouvoir de leur influence maléfique.

Anmerkungen des Komponisten (deutsch)

Dieses Werk beruht auf einem Vorfall, den Craig Mair in seinem Buch über die Leuchtturm Techniker der Familie Stevenson aus Edinburgh beschrieb und bei dem die drei Wärter des Leuchtturms der Flannan Inseln im Jahre 1900 unter ungeklärten Umständen verschwanden.


Die ursprüngliche Inspiration für dieses Werk war meine Lektüre des Buches von Craig Mair über die Familie Stevenson in Edinburgh, die abgesehen von dem berühmten Schriftsteller Robert Louis auch noch mehrere Generationen von Leuchtturm und Hafeningenieuren hervorbrachte. Im Dezember 1900 begab sich das in Stromness auf den Orkney Inseln liegende Leuchtturm Versorgungsschiff "Hesperus" auf seine routinemäßige Fahrt zum Leuchtturm auf der Hebriden Insel Flannan. Die Männer der "Hesperus" fanden einen verlassenen Leuchtturm vor. Alle drei Betten und der Tisch sahen aus, als wären die Leuchtturmwärter in großer Eile aufgebrochen; das Leuchtsignal brannte nicht, obwohl es einwandfrei funktionierte. Die Wärter schienen sich in Luft aufgelöst zu haben.

Das Verschwinden der drei Männer löste zahlreiche Spekulationen aus. Meine Oper bietet keine Lösung des Rätsels, sondern beschreibt, was passieren kann, wenn drei Männer in angespannter Atmosphäre in einem sturmumtobten Leuchtturm ausharren müssen, lange nachdem sie mit ihrer Ablösung gerechnet hatten.

PROLOG: Untersuchungsgericht

The Lighthouse besteht aus einem Prolog und einem Akt. Der Prolog beschreibt die Sitzung des Untersuchungsgerichts in Edinburgh, bei der das Verschwinden der drei Männer erörtert wird. Die drei Protagonisten übernehmen die Rollen der drei Offiziere des Leuchtturm Versorgungsschiffs, und die Handlung spielt abwechselnd im Gerichtssaal, auf dem Schiff und im Leuchtturm selbst. Die Untersuchung wird vom Horn des Orchesters angeführt es ertönt in manchen Inszenierungen direkt aus dem Publikum, dessen wortlose Fragen von den drei Männern beantwortet werden; damit wird der Inhalt der Fragen rückblickend verständlich. Ganz langsam verändert sich das Wesen dieser Fragen: Von nüchternen Aussagen werden sie zu phantastischen Vorstellungen des Bösen, wenn sich die Handlung plötzlich in den Leuchtturm verlagert, nur um dann ebenso rasch in den Gerichtssaal zurückzukehren. Das Gericht kann zu keinem Urteil kommen. Am Ende des Prologs teilen uns die drei Schiffsoffiziere mit, daß der Leuchtturm inzwischen automatisiert und das Gebäude versiegelt wurde; der Scheinwerfer läßt sein automatisches Leuchtsignal in einem Rhythmus aufblitzen, der vom Orchester wiedergegeben wird.

AKT: The Cry of the Beast (Der Schrei des Tieres)

Der einzige Akt dieses Werks trägt den Untertitel The Cry of the Beast. Die drei Sänger aus dem Prolog sind nun die verschwundenen Leuchtturmwärter. Wir befinden uns im Inneren des Leuchtturms, wo die drei Männer in gereizter Stimmung am Tisch sitzen. Arthur ist ein bibelschwingender Eiferer, und weil Blazes mit seiner frömmelnden Heuchelei nichts zu tun haben will, liegen sich die beiden ständig in den Haaren. Sandy, der dritte im Bunde, versucht zu vermitteln und Frieden zu stiften. Als Arthur den Tisch verläßt, um das Leuchtfeuer zu entzünden, beginnen Sandy und Blazes ein Cribbage Spiel; sie geraten darüber in Streit, und als Arthur zurückkommt, ist die Stimmung äußerst gespannt. Um die Atmosphäre zu entladen, fordert Sandy Blazes auf, ein lustiges Lied zu singen. Blazes entspricht der Bitte, und dann folgen Sandy und später Arthur seinem Beispiel.

Jedes der drei Lieder scheint auf den ersten Blick unkompliziert und oberflächlich, doch kann man es auch als Hinweis auf den Charakter und die Vorgeschichte des jeweiligen Sängers verstehen. Blazes singt zur Begleitung von Violine und Banjo eine rauhbeinige Ballade über die kriminelle Laufbahn eines jungen Slumbewohners, die in einem Mord und dem Tod seiner Eltern gipfelt. Sandy gibt zu Cello und verstimmtem Klavier ein Liebeslied zum besten, das später, als es von seinen beiden Kollegen aufgegriffen und begleitet wird, einen anderen Charakter annimmt Sandys Liebesleben war wohl nicht ganz so unschuldig, wie es den Anschein hatte. Nun stimmtArthur zu Blechbläsern und Klarinette ein pseudo religiöses, aufpeitschendes Lied an über Gottes Vergeltung an den Kindern Israels, die das Goldene Kalb anbeten er projiziert dabei seine eigene unterdrückte Aggression auf den Willen Gottes und die Bibelgeschichte.

Es wird kalt im Leuchtturm Nebelfetzen treiben vor den Fenstern, und Arthur geht, um das Nebelhorn in Tätigkeit zu setzen. Dabei sagt er: "Der Schrei des Tieres schallt über dieschlafende Welt eines Nachts wird dieser Schrei aus der Tiefe beantwortet werden."

Aus den Nebeln tauchen nun Geister aus der Vergangenheit der drei Leuchtturmwärter auf, um Rache zu üben Geister, die direkt aus den drei Liedern stammen könnten, so sie wirklich persönliche Enthüllungen waren. Man sieht diese Geister nicht, aber Sandy und Blazes reden sich ein, sie wären tatsächlich sichtbar, und treiben sich damit in derart schuldbeladene Verzweiflung, daß sich ihre Sinne verwirren. Die Geister rufen Sandy und Blazes, ihnen in die Nacht hinaus zu folgen.

Als Arthur zurückkommt, ist er überzeugt davon, daß das Tier übers Meer hinweg gerufen hat das Goldene Kalb ist gekommen, um seine Anbeter zu holen. Und man sieht die Augen des Tieres näherkommen, ein grelles, blendendes Licht. Die drei Leuchtturmwärter rufen die Hilfe Gottes an, stimmen kreischend ein Kirchenlied an und stürmen hinaus, um sich gegen den bösen Geist zu verteidigen, den sie nun für den Antichristen halten.

Am Höhepunkt des Sturms, als die Augen des Tieres am grellsten leuchten, werden die drei Leuchtturmwärter wieder zu den drei Schiffsoffizieren aus dem Prolog, und die funkelnden Augen des nahenden Tieres mögen nur die Lichter des Versorgungsschiffs gewesen sein.

Die Bemerkungen der Offiziere lassen offen, auf welche Art die Leuchtturmwärter wirklich verschwanden wollen die Offiziere möglicherweise eine Wahrheit leugnen, die sie fürchten? Oder haben sie vielleicht etwas zu verbergen?

Die drei Leuchtturmwärter der Ablöse, die jetzt den Turm betreten, sind nicht genau zu erkennen aber es ist sehr gut möglich, daß es dieselben Männer sind wie zuvor. Und als der Leuchtturm sein "automatisches" Lichtsignal aussendet, drängt sich der Verdacht auf, daß wir nur ein Stück mit Geistern gesehen haben in einem Leuchtturm, der seit achtzig Jahren verlassen und brettervernagelt ist.


Die Struktur geht auf den Turm des Tarot zurück, dessen Zahlensymbolik in der Struktur jeder Musik vorhanden ist und der in dieser Oper offen zutage tritt in den Worten, die Arthur während des Kartenspiels singt die Stimme der Karten. Auf dieser Ebene verwandelt sich das Cribbage zu einem schicksalhaften Spiel mit Tarotkarten, bei dem die ganze Macht ihres unheilvollen Einflusses heraufbeschworen wird.
additional information: Based on a true incident in 1900

Winner of the first Tennent Caledonian Award
recording: BBC Philharmonic Orchestra, Peter Maxwell Davies conductor, Neil Mackie tenor, Christopher Keyte baritone, Ian Comboy bass
Collins Classics 14152
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