Sir Peter Maxwell Davies

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Piano Trio: A Voyage to Fair Isle

For piano, violin and cello

audio sample: A Voyage to Fair Isle
opus number: 232
completion date: 2002
duration: 19 minutes
scoring: Piano, violin and cello
world premiere: 26 January 2003, Kongsberg Kirke, Kongsberg, Norway
Grieg Piano Trio
commissioner: Grieg Piano Trio
publisher: Chester Music
category: Instrumental work
difficulty level: 6 (most difficult)
press quotes:

The mastery of Maxwell Davies's trio Voyage to Fair Isle was vividly evident. It gave us that instant assurance of being in safe hands, freeing up the mind to enjoy the other qualities of the pieces, which were many.

The Daily Telegraph
January 2003

programme note: Short Note by Roderic Dunnett

If Orkney introduced Maxwell Davies to a whole new source of aesthetic experience, here he mines inspiration from an even more remoter landscape. The piece is a tribute to those doughty farm and fishing folk of Fair Isle, which lies midway between Orkney and Shetland, to the north of Sanday, where Davies lives today. Written for the Grieg Trio of Norway, its taut ensemble and vivid cadenzas for each instrument evoke the rugged beauty of the place and the festive vitality of its people, including their passion for folk-music, in its transformations - by turns spiky, meditative, cheeky and playful - of a plainsong chant for September 8th, the designated 'birthday' of the Virgin Mary, which is also Davies's own birthday.
composer’s note: The Piano Trio was written in September 2002 for the Grieg Trio of Norway. The inspiration was a trip to Fair Isle, an island I can just see from my home in Orkney on a good day, but a place which, under normal circumstances, is difficult to get to, and which one would hardly have time to visit. However, I was invited to the first ever music festival there.

The physical remoteness and craggy beauty of the place are well-known, but it was the involvemement of the population of seventy or so souls in the mounting of a new work by Alasdair Stout, a Shetlander from there, which struck home most. This made demands on the island Chorus and the folk musicians which would daunt professionals, but which, in performance, gave everyone concerned huge satisfaction. I was most of all moved through the extraordinary expression of a community's essence - one felt that a challenging piece of new music had really permeated, through months of rehearsal, into the spirit of Fair Isle, to become a part of its fabric in a way new music seldom can - affecting and even changing the lives of a very special community.

My Trio is an attempt to express my delight at, and appreciation of this Fair Isle experience. I based all on a plainsong, proper to the day composition commenced, for the birth of the Virgin, which generates and permeates the whole of the single movement.

In a slow introduction the basic material emerges - in the following "allegro" I have tried to capture some characteristics of the local dance music, in the course of rigorous isometric transformations. The development section proper is slow and is followed not by a direct recapitulation of the "allegro", but by a scherzo which continues the transormation processes already under way. Before and after the slow development, the flow is interrupted by short direct tributes to the indigenous musical tradition; the tunes are mine, arising from, and returning to, the all-pervading plainsong - but fashioned "in style".

Anmerkungen des Komponisten (deutsch)

Das Piano Trio wurde im September 2002 für das norwegische Grieg Trio geschrieben. Inspiriert wurde das Stück durch einen Ausflug zu Fair Isle, einer Insel, die ich an einem klaren Tag gerade noch von meinem Haus in Orkney sehen kann, und die unter normalen Umständen schwierig zu erreichen ist, da man kaum die Zeit zu einem Besuch findet. Immerhin, ich war zum ersten Musikfestival dorthin eingeladen.

Die Entlegenheit und die schroffe Schönheit dieses Ortes sind weithin bekannt, aber es war die Beteiligung der Bevölkerung, etwa siebzig Personen, an der Aufführung eines neuen Werkes von Alasdair Stout, eines dort wohnenden Shetländers, die auf mich den größten Eindruck machte.

Dieses Werk stellte Anforderungen an den Inselchor und an die Laienmusiker, die Profis entmutigt hätten, die aber während der Aufführung jedem Beteiligten große Befriedigung gaben, so daß ich durch diesen außergewöhnlichen Gemeinsinn am meisten gerührt war - man spürte, daß ein anspruchsvolles Stück neuer Musik nach monatelangen Proben völlig in die Seele von Fair Isle eingedrungen war, um Teil des Gesamtgebildes zu werden, etwas, das neue Musik selten vermag - das Leben eines ganz besonderen Gemeinwesens zu bewegen, ja, es zu verändern.

Mein Trio ist der Versuch, meine Freude über diese Fair Isle-Erfahrung und die Wertschätzung darüber auszudrücken. Alles basiert auf einem gregorianischen Gesang, der den ganzen Satz entwickelt und durchdringt, passend zum Tag der Geburt der Jungfrau, an dem ich die Komposition begann.

In einer langsamen Einleitung entwickelt sich das Basismaterial - im darauffolgenden "Allegro" habe ich versucht, einige Charakteristika der örtlichen Tanzmusik im Verlauf strenger isometrischer Verwandlungen einzufangen. Der entwickelnde Teil selbst ist langsam und es folgt keine direkte Wiederholung des "Allegro", sondern ein Scherzo, welches den Verwandlungsprozeß in vollem Gange fortführt. Vor und nach der langsamen Entwicklung, wird der Fluß durch kurze, direkte Tribute an die einheimische musikalische Tradition unterbrochen; die Melodien - stilecht gestaltet - sind meine, entstehend aus und zurückkehrend zum alles durchdringenden gregorianischen Gesang.
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