Sir Peter Maxwell Davies

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Missa Parvula

Mass for unison treble chorus and organ

opus number: 233
completion date: 2002
duration: 20 minutes
movement titles: Kyrie
Gloria
Credo
Sanctus
Benedictus
Agnus Dei
scoring: Unison treble chorus and organ
world premiere: 18 March 2003, Westminster Cathedral
Choir of Westminster Cathedral, Robert Quinney organ, Martin Baker conductor
dedication: Oliver Knussen on his 50th Birthday
publisher: Chester Music
category: Vocal/choral work
text: Latin
programme note: Extended Note by Roderic Dunnett ©

By comparison with the Mass, Davies's Missa parvula seems astonishing in its comparative simplicity: one is constantly reminded of his skills at writing for children, both in Cirencester and in Orkney. Indeed the opening phrase, which progresses by, as it were, question and answer, is as pure and perfect a model of how an ideal tune is constructed as Davies's famous piano piece, Farewell to Stromness. Only in the flattening of the F sharp to an F natural (in the context of D major tinged with E minor) is there a hint of non-diatonic Church modality. Much else in this exquisite set of Kyries would not be out of place in Duruflé, or in Gelineau, if not at Solesmes itself.

The Gloria is darker, not so much in the voices, but in the chromatic organ part, which only heightens the intensity of the ensuing word setting, proceeding often by semitones, by turns modal and diatonic - part assertive, part beseeching. Strikingly, despite its very tonic resolution, it is in the interval of a falling tritone that Christ is invoked at 'Domine Fili'; thus what was once the derided (and feared) diabolus in musica, whether chastened or ironic, now serves as the very hub of the invocation of our Lord. Davies's success, right up to the last Amen, consists in finding the right balance between the use of existing and recognizable material with the introduction of seemingly 'new' elements. The final Amen is significant, and will reappear in modified guise at the close of the Credo.

In the Credo the boys' voices echo the opening of the Kyrie; here again the interval of a diminished fifth (so important in Davies's 1960s works as a bald gesture of betrayal and desolation) reappears in chastened, almost deferential guise, first in the invocation to Jesus the Son, and subsequently at the very evocation of Christ's Incarnation and Passion. The unexpected flattening of the vocal line at 'sepultus est' permits an unexpected, Duruflé-like cadence, and for the 'Et resurrexit' a joyous diatonicism takes hold once again. A serener pacing from 'Confiteor' leads on to slowly descending Amens, which hark back to the Gloria.

The opening of the Sanctus, with its ostinato-like semi-staccato figures in the organ part, bears some relation to the Benedictus of the other, larger Mass. Here the bold opening thematic material is reiterated in a modified form, coloured by flattened notes in both voice and organ. The two moods continue to alternate through the 'Hosannas', before a piece of solo writing quite astonishing for Maxwell Davies - although the unashamedly sentimental moment is soon blown away, like musical chaff, by the characterful 'Hosannas' that follow. The Agnus Dei reassumes the gentle demeanour of the opening Kyries, again switching easily between major and minor, a bit like updated Fauré in its simplicity, and drawn to an exquisite close - though not without a slightly unsettled surprise in the final cadence.

The Missa parvula is dedicated to the composer Oliver Knussen, a one-time pupil of Davies who, like him, has done perhaps more than anyone else for the advancement of challenging and serious contemporary music by young British composers.

This is a copyright note, and may not be reprinted or reproduced in any way without prior permission from the author.

Note détaillée en français par Roderic Dunnett ©

Maxwell Davies a composé deux messes pour le choeur de la Cathédrale de Westminster : la plus simple, Missa parvula, pour voix aiguës ou choeur d'enfants et orgue, a été créée le 18 mars 2003 en cette cathédrale. Dédiée à la mémoire de Patricia et Dennis Ambler, la seconde, une réalisation plus importante pour choeur et orgue double (ou simple), y vit le jour le 19 mai 2002.

Davies se rappelle comment il fit la connaissance des grandes oeuvres de la Renaissance - celles de Victoria, Palestrina, Tallis et Byrd. Etudiant à Manchester, il chantait dans le Choeur de l'Université et avait l'occasion d'entendre cette musique en la Cathédrale de Manchester et à une église locale. Par la suite, alors que le jeune Maxwell Davies se formait auprès de Goffredo Petrassi à Rome, il faisait des pèlerinages réguliers sur la mont d'Aventin, un exemplaire de Liber Usualis sous le bras, et se rendait au Collège bénédictin de San' Anselmo (l'actuel siege de l'Ordre bénédictin) où il se souvient avoir " entendu de nombreux plains-chants ".

Ce sont ces expériences qui apprirent à Davies la manière d'exploiter une " polyphonie épurée et stricte " dans ses créations ; une qualité qu'il remarqua également dans les messes de Stravinsky tout comme dans celles de Vaughan Williams et de Britten (tous deux écrivirent des messes pour le choeur de Westminster). " Je veux ", disait Maxwell Davies, " donner aux fidèles une expérience musicale et spirituelle intense ; si dans ces messes ils parvenaient à l'éprouver, je serais alors un homme comblé. Bien sûr, parce que je ne suis pas catholique, j'y suis venu extérieurement, comme quelqu'un qui viendrait du dehors. "

Deutsche Anmerkungen (lang) von Roderic Dunnett ©

Davies' Missa parvula scheint im Vergleich überraschend einfach - man wird aber immer wieder an seine Fähigkeit erinnert, erfolgreich Musik für Kinder zu schreiben, sei das nun in Cirencester oder auf den Orkney-Inseln. Die sich in einer einfachen musikalischen Frage und Antwort entfaltende Anfangsgeste liefert ein genauso überzeugendes Beispiel für das Komponieren einer "idealen" Melodie wie Davies' berühmtes Klavierstück für Kinder Farewell to Stromness. Ein Hauch von Modalität ist nur im sich reibenden Fis und F (D-Dur mit einem Anflug von e-Moll) spürbar. Auch vieles andere in diesen Vertonungen des Kyrie würde in Duruflés oder Gelineaus Musik, wenn nicht sogar in der Abtei von Solesmes, nicht deplaziert wirken.

Das Gloria ist dunkler, weniger in den Gesangsstimmen als in der chromatischen, häufig in Halbtonschritten fortschreitenden Orgelstimme, die damit nur die Spannung für den Einsatz der folgenden Worte aufbaut. Christus wird auf die Worte "Domine Fili" erstaunlicherweise mit dem Intervall eines fallenden Tritonus beschwört. Auf diese Weise dient das einst als Diabolus in musica verpönte und (gefürchtete) Intervall nun als Herzstück der Anrufung Jesu Christi. Immer wieder findet Davies im Verlauf der Messe einen Ausgleich zwischen existierendem, erkennbarem Material und der Einführung scheinbar "neuer" Elemente. Das signifikante abschließende "Amen" wird in abgewandelter Form am Ende des Credo wiederkehren.

Im Credo lassen die Knabenstimmen noch einmal den Anfang des Kyrie anklingen. Wiederum taucht das Intervall einer verminderten Quinte auf (sehr wichtig in Davies' Werken aus den 1960iger Jahren als Symbol für Verrat). Hier im Credo erscheint es in frommer, fast ehrergiebiger Form, zuerst in der Anrufung Jesu, dem Sohn Gottes, dann bei der Beschwörung von Christi Fleischwerdung und Leidensgeschichte. Ein unerwarteter Schritt der Gesangsstimme um einen Halbton nach unten bei "sepultus est" erlaubt eine unverhoffte, an Duruflé mahnende Kadenz. Im Abschnitt "Et resurrexit" sichert sich dagegen eine freudvolle Diatonik wieder ihre Position. Ein gelasseneres Fortschreiten im "Confiteor"-Abschnitt führt zu langsam absteigenden "Amens", die musikalisch auf das Gloria zurückgreifen.

Der Beginn des Sanctus mit seiner ostinato-artigen, halb staccato dargebotenen Figur in der Orgelstimme ist in gewisser Weise mit dem "Benedictus" der anderen, größeren Messe verwandt. In der Missa parvula kehrt das mutige Eröffnungsthema in abgewandelter Form wieder, eingefärbt von erniedrigten Noten in sowohl der Gesangs- als auch in der Orgelstimme. Diese Stimmungen wechseln sich im "Hosanna" einander ab. Darauf folgt ein Abschnitt mit solistischen Passagen, die bewusst "naiven" gehalten wurden - ziemlich überraschend und ungewöhnlich für Maxwell Davies. Dieser fast nachsichtige Moment der Entspannung wird aber bald von den charaktervollen "Hosannas" ausgelöscht. Das Agnus Dei nimmt die sanfte Haltung des einleitenden Kyrie wieder auf und führt zu einem wunderbaren Schluss - wenn auch nicht ohne eine leicht verunsichernde Überraschung in der letzten Kadenz.

Die Missa parvula ist dem Komponisten Oliver Knussen gewidmet, einem ehemaligen Schüler von Maxwell Davies. Wie Davies selbst hat Knussen vielleicht mehr als alle andere Komponisten zur Förderung unbequemer und ernsthafter zeitgenössischer Musik in Großbritannien beigetragen.
recording: Choir of Westminster Cathedral
Hyperion CDA67454
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