Sir Peter Maxwell Davies

maxopus.com

Mavis in Las Vegas

Theme and variations for orchestra

audio sample: Mavis in Las Vegas
opus number: 184
completion date: 1997
duration: 12 minutes
scoring: 2 flutes, alto flute, 3 oboes, 2 clarinets in A & Bb, bass clarinet (+tenor saxophone), 2 bassoons, contrabassoon, 4 horns in F, 3 trumpets in C, 3 trombones, tuba, *percussion (5 players), timpani, banjo, harp, celesta (+electronic keyboard and piano), strings

*percussion (5 players): glockenspiel, marimba, crotales, side drum, wood blocks, temple blocks, flexatone, slide whistle, bell tree, 3 suspended cymbals (small, medium, large), small Chinese cymbal, tambourine, guero, bass drum, clashed cymbals
world premiere: 13 March 1997, Royal Northern College of Music, Manchester
BBC Philharmonic, Sir Peter Maxwell Davies condcutor
commissioner: BBC for the BBC Philharmonic
dedication: Mary Jo Connealy
publisher: Chester Music
category: Light orchestral work
press quotes:

Maxwell Davies writes with great musical and orchestrational ingenuity; he doesn't compromise his standards when writing light music. The piece is easy to follow, and often deliciously witty, as when Liberace takes flight. It is also a complex but genuine tribute to tackiness, a quality it neither overvalues nor underrates.

The Boston Globe
March 1997

programme note: Short Note by David Nice

In spite of his early studies at Princeton and his frequent invocation of jazz, nothing in Davies's music so far has evoked the enormous - and enormously affectionate - relish he shows here for the great American experience at its most absurd. 'Mavis' is none other than the composer in the form he found himself computer-listed at a Las Vegas hotel while on tour there with the BBC Philharmonic. Here she has an identity all her own, her theme first heard in sentimentally dreamy fashion on solo violin: a connection ritornello, as it turns out, between adventures in a variation form which keeps mere pastiche at bay. The (over) bright lights of the desert Babylon tempt the composer to his most glittering colours, involving a large percussion section and some incandescent orchestral effects, but it is the sounds of big-band and big-country America which he is most intent on evoking, featuring snapshots of a garish gambling hall, a chapel on the 'Strip', the Liberace museum, city lights seen from the desert and - in an exuberant finale - Las Vegas's synthetic volcano in full eruption, much to Mavis's delight.
composer’s note: In 1995 the BBC Philharmonic toured the United States, performing under the batons of Yan Pascal Tortelier and myself for four weeks, from California across the whole country to Boston, New York and Washington. One of the most unforgettable stops was at Las Vegas, that most unreal synthetic city in the middle of a desert, devoted to gambling, quick weddings and the cult of kitsch so tacky as to be a source of wonder and inspiration.

While I was in Las Vegas, the following article appeared in the London Independent newspaper. '

My attempts to contact Sir Peter Maxwell Davies last week during his 15-date, coast-to-coast US tour with the BBC Philharmonic proved unexpectedly problematic. I rang the Flamingo Hilton, Las Vegas, at 9am US time, by arrangement, and asked to be connected to the composer's room. "I'm sorry," replied the receptionist, "I just lurve your British accent, but could you just repeat the name more slowly, please." I repeated it. "Davis? How do you spell that, please? Oh, Day-vees." Short pause. "I'm sorry, we have no Mr. Day-vees registered."

I suggested we try Maxwell. Then Peter. Then Sir. "I'm sorry, What's 'sir'". "It means he's a knight of the realm. He's a famous British composer, he's giving a concert in Las Vegas tonight and he's meant to be staying at the Flamingo Hilton."

"I'm sorry, but if he's a famous British composer, what's he doing staying at the Flamingo? No one stays at the Flamingo if they can afford to stay at the Las Vegas Hilton. Shall I transfer you there?" She does. I repeat the routine. Same result.

Forty minutes of to-ing and fro-ing between the composer's British and American press agents solved the mystery. Maxwell Davies had been in the Flamingo all along registered as Mavis. Guess they had some problem with his accent.'

It is easy to understand how my name 'Maxwell Davies' could, in the USA, be contracted to 'Mavis' for ease of computerized registration: I immediately imagined Mavis having wonderful adventures in the glitzy environment of Las Vegas.

Although in effect this work could be regarded as a concert overture, it is strictly a theme with variations. At the outset, we hear Mavis's theme on solo violin, and are immediately transported to the gambling hall of a large hotel - always lit by harsh electric light, windowless, disorientating, with the C major (and inexplicably, the odd D flat) of the sputtering gambling-machine filling the air. Mavis makes her entrance - I imagine her all outrageous flounces and hip-jerks, her generous ball-gown streaming, descending a magnificent (pink!) curved staircase into the gambling area.

We move out into the street - the 'Strip' - to hear music issuing from a club, a wedding chapel, and an Elvis shrine. There is a visit to Caesar's Palace, where a huge central fountain, bathed in violet-sweet light, boasts not only magnificent water displays but moving Classical statues which intone platitudes with Shakespearean accents. We visit the Liberace Museum, with its displays of impossibly glamorous costumes, cars and grand pianos, and look at the city skyline glowering and twinkling, seen from the desert at night - an oddly disorientating experience. Finally, we watch the 'volcano' erupt - all synthetic geysers and controlled explosions of gas, with an expensive light show, and loudspeakers relaying suitable rumblings and bangs - with the 'Mavis' theme finally triumphant through it all.

The work is dedicated to Mary Jo Connealy, of Columbia Artists Management Inc, New York, who did so much to make our American tour possible. She accompanied us throughout, with extreme grace, really practical help and encouragement.

Notes de compsiteur (français)

En 1995, l'Orchestre Philharmonique de la BBC réalisa une tournée de quatre semaines aux Etats-Unis, sous la direction d'Yan Pascal Tortelier et de moi-même, traversant tout le pays, de la Californie à Boston, New York et Washington. L'une des étapes les plus inoubliables fut Las Vegas, cette ville synthétique, tout à fait irréelle, au milieu d'un désert, consacrée au jeu, aux mariages éclair et au culte du kitsch, dont la vulgarité est telle qu'elle devient une source d'émerveillement et d'inspiration.

Pendant mon séjour à Las Vegas, l'article suivant parut dans le quotidien londonien The Independent:

'Mes efforts pour me mettre en contact avec Sir Peter Maxwell Davies, la semaine dernière, lors de sa tournée de 15 concerts à travers les Etats-Unis avec le BBC Philharmonic, m'ont posé des problèmes inattendus. J'ai téléphoné au Flamingo Hilton de Las Vegas, à 9h du matin, heure des Etats-Unis, comme prévu, et j'ai demandé à être branché sur la chambre du compositeur. 'Excusez-moi,' m'a répondu la réceptionniste, 'j'adore votre accent britannique, mais pourriez-vous répéter ce nom plus lentement, s'il vous plaît.' J'ai répété. 'Davis? Pourriez-vous l'épeler, s'il vous plaît? Ah, Day-vees.' Bref silence. 'Je regrette, mais nous n'avons pas de M. Day-vees inscrit sur notre registre.'

Je lui ai suggéré d'essayer Maxwell. Puis Peter. Puis Sir. 'Excusez-moi, qu'est-ce que c'est que 'sir'?'. 'Cela signifie qu'il est Chevalier de la Couronne. C'est un célèbre compositeur britannique; il donne un concert à Las Vegas ce soir et il était censé descendre au Flamingo Hilton.'

'Je regrette, mais si c'est un célèbre compositeur britannique, que ferait-il au Flamingo? On ne descend pas au Flamingo si on a les moyens de loger au Las Vegas Hilton. Voulez-vous que j'y transfère votre appel?' C'est ce qu'elle fait. Je recommence mon boniment. Même résultat.

Quarante minutes de va-et-vient entre les agents de publicité britannique et américain du compositeur et le mystère fut éclairci. Maxwell Davies était bien au Flamingo, enregistré sous le nom de Mavis. Je suppose qu'ils avaient eu le même problème avec son accent.'

On comprend facilement que mon nom, 'Maxwell Davies', ait pu, aux Etats-Unis, être contracté en 'Mavis' pour faciliter l'enregistrement informatisé: j'ai immédiatement imaginé les merveilleuses aventures de Mavis dans le milieu fantasmagorique de Las Vegas.

Cette oeuvre pourrait, en fait, être considérée comme une ouverture de concert, mais c'est plus exactement un thème avec variations. Au début, nous entendons le thème de Mavis, au violon solo, et nous sommes immédiatement transportés dans la salle de jeu d'un grand hôtel - perpétuellement inondée d'un éclairage électrique cru, sans fenêtres, désorientante, avec une atmosphère remplie du crépitement en ut majeur (et, inexplicablement, en ré bémol, de temps en temps) des machines à sous. Mavis fait son entrée - je l'imagine couverte de fanfreluches et tortillant du derrière, descendant, dans les ondulations d'une vaste robe de bal, un magnifique escalier (rose!) circulaire pour arriver dans la salle de jeu.

Nous sortons dans la rue - 'the Strip' - pour entendre la musique qui s'échappe d'un club, d'une chapelle nuptiale et d'un sanctuaire consacré à Elvis. Nous entrons dans le Palais de César, où une énorme fontaine centrale, baignée d'une lumière violette douceâtre, nous offre non seulement de magnifiques jeux d'eau, mais des statues classiques animées qui récitent des platitudes avec des accents shakespeariens. Nous visitons le Musée Liberace, avec son exposition de costumes, automobiles et pianos à queue d'un luxe incroyable, et nous contemplons la silhouette de la ville, rougeoyante et scintillante, vue du désert, la nuit: spectacle étrangement déformé. Enfin, nous assistons à l'éruption du 'volcan' - geysers synthétiques et explosions de gaz sous contrôle, avec de coûteux effets de lumière et des hauts-parleurs transmettant des grondements et détonations appropriés - avec le thème de 'Mavis' triomphant finalement de tout ce tralala.

L'oeuvre est dédiée à Mary Jo Connealy, de Columbia Artists Management Inc., New York, qui a tant fait pour faciliter notre tournée en Amérique. Elle nous a accompagnés partout, avec une extrême bonne grâce, une aide pratique précieuse et ses encouragements.

Anmerkungen des Komponisten (deutsch)

1995 machte das BBC Philharmonic Orchestra eine vierwöchige Tournee durch die Vereinigten Staaten, bei der Yan Pascal Tortelier und ich die Leitung übernahmen. Die Reise führte von Kalifornien quer durchs ganze Land bis nach Boston, New York und Washington. Mit am denkwürdigsten war Las Vegas, diese synthetische Stadt mitten in der Wüste, die Stadt des Glücksspiels, der schnellen Hochzeiten und des Kitschkults, so verrückt geschmacklos, daß sie schon wieder eine Quelle der Inspiration ist.

Während ich in Las Vegas war, erschien im Londoner Independent folgender Artikel:

'Meine Versuche, vergangene Woche mit Sir Peter Maxwell Davies Kontakt aufzunehmen, stellten sich als überraschend schwierig heraus. Er befand sich mit dem BBC Philharmonic auf einer Amerika-Tournee mit fünfzehn Stationen zwischen West- und Ostküste. Wie vereinbart rief ich um halb zehn Uhr morgens amerikanische Zeit das Flamingo Hilton in Las Vegas an und bat, mich mit dem Zimmer das Komponisten zu verbinden. 'I'm sorry', meinte die Dame an der Rezeption, 'ich liebe Ihren britischen Akzent - aber könnten Sie den Namen bitte noch einmal wiederholen?' Ich gehorchte. 'Davis? Könnten Sie das bitte buchstabieren? Oh, Da-vies.' Kurze Pause. 'I'm sorry, wir haben hier keinen Mr. Davies.'

Ich schlug vor, es unter dem Namen Maxwell zu versuchen. Dann Peter. Dann Sir. 'I'm sorry - was bedeutet 'Sir'?' 'Das heißt, daß die Person geadelt wurde und ein Ritter des englischen Königreichs ist. Davies ist ein berühmter britischer Komponist, und es war vereinbart, daß er im Flamingo Hilton absteigt.'

'I'm sorry, aber wenn er ein berühmter britischer Komponist ist, was macht er dann im Flamingo? Niemand wohnt im Flamingo, wenn er sich das Las Vegas Hilton leisten kann. Soll ich Sie durchstellen?' Das tat sie auch prompt. Ich wiederholte mein Anliegen. Mit dem gleichen Ergebnis.

Nach einem vierzigminütigen Hin und Her zwischen den britischen und den amerikanischen Pressevertretern des Komponisten war das Rätsel schließlich gelöst. Maxwell Davies hatte sich wie geplant im Flamingo einquartiert - allerdings unter dem Namen Mavis. Wahrscheinlich hatten die Leute an der Rezeption mit seinem Akzent dasselbe Problem gehabt.'

Man kann sich gut vorstellen, daß in den USA mein Name 'Maxwell Davies' zu 'Mavis' zusammengezogen wird, damit er leichter im Computer gespeichert werden kann. Ich malte mir sofort die spannenden Abenteuer aus, die diese Mavis in der Glitzerwelt von Las Vegas erleben würde.

Man könnte das Werk zwar als Konzertouvertüre betrachten, aber streng genommen ist es ein Thema mit Variationen. Am Anfang hören wir Mavis' Thema von der Solovioline und werden dann sofort in die Spielhalle eines großen Hotels versetzt - künstlich beleuchtet, ohne Fenster, verwirrend, mit dem C-Dur (und unerklärlicherweise mit einem gelegentlichen Des) der klirrenden Spielautomaten. Mavis tritt ein - ich sehe sie vor mir, extravagant und mit wiegenden Hüften kommt sie in ihrem opulenten Ballkleid eine elegant geschwungene (pinkfarbene!) Treppe herunter in die Spielhalle.

Dann begeben wir uns hinaus auf die Straße - den 'Strip' -, wo wir Musik von einem Club, einer Hochzeitskapelle und einem Elvis-Schrein hören. Es folgt ein Besuch in Cesar's Palace, wo im Zentrum ein riesiger, in süßlich violettes Licht getauchter Brunnen steht, der nicht nur grandiose Wasserspiele vorführt, sondern auch mit klassischen Statuen verziert ist, die sich bewegen und mit shakespeareschem Akzent irgendwelche Platitüden vortragen. Wir besuchen das Liberace-Museum mit seinen unglaublich glamourösen Kleidungsstücken, Autos und Konzertflügeln, und wir betrachten von der nächtlichen Wüste aus die funkelnde, glitzernde Skyline der Stadt - ein fast befremdlicher Anblick. Schließlich verfolgen wir noch den Ausbruch des 'Vulkans' - künstliche Geysire und kontrollierte Gasexplosionen mit einer kostspieligen Licht-Show und Lautsprechern, aus denen der entsprechende Lärm dröhnt - und am Schluß dann triumphierend das 'Mavis'-Thema.

Das Werk ist Mary Jo Connealy von Columbia Artists Management Inc., New York, gewidmet, die alles tat, uns diese Amerikatournee zu ermöglichen. Sie begleitete uns während der ganzen Reise - mit unendlich viel Charme, Hilfsbereitschaft und Geduld.
recording: BBC Philharmonic, Sir Peter Maxwell Davies conductor
Collins Classics 15242
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